De eerste MotoGP race van het seizoen 2018 is gewonnen door Andrea Dovizioso. De Italiaan speelde de strijd met Marc Márquez in de laatste ronde perfect uit en greep zodoende de eerste 25 punten van het seizoen. Achter de beide coureurs wist Valentino Rossi als derde te finishen.

Alle tests, vrije trainingen, kwalificaties en warm ups konden worden vergeten: het was tijd voor de race. Op zondag 18 maart 2018, 19:00 uur lokale tijd gingen de lichten uit op het Losail International Circuit in Qatar en was het nieuwe MotoGP seizoen echt begonnen.

De polesitter Johann Zarco, na een zinderende kwalificatieronde op zaterdag, benutte zijn startplaats optimaal en ging als leider de eerste bocht in. Achter hem zat het Repsol Honda duo Marc Márquez achter hem met daarachter Danilo Petrucci en Cal Crutchlow. Valentino Rossi kende een zeer goede start en viel meteen aan. De Italiaan kwam van een achtste plaats en lag aan het eind van de eerste ronde al op de vierde plaats. Zarco maakte een fout in de laatste bocht en verloor heel even zijn leiding, maar had deze aan het eind van het rechte stuk weer in handen.

Dovizioso had niet de openingsfase waarop hij had gehoopt en was onderweg op een zevende plaats achter Crutchlow. Bij het ingaan van de derde ronde zette Rossi de aanval in en ging voorbij aan Pedrosa doordat de Italiaan later wist te remmen. Zarco lag nog altijd aan de leiding maar het was de verdedigend wereldkampioen Márquez die hem flink onder druk zette.

Een ronde later ging ook Petrucci voorbij aan Pedrosa en nam de vierde plaats in handen. Alex Rins was inmiddels opgeklommen naar de achtste plaats achter Dovizioso met teamgenoot Andrea Iannone achter zich. Jack Miller was onderweg op de tiende plaats met mede Ducati-coureur Jorge Lorenzo achter zich. Rookie Franco Morbidelli kende een knappe beginfase en was onderweg op de twaalfde plaats. De dertiende plaats was in handen van Aleix Espargaró, net voor de teleurstellende Maverick Viñales, winnaar van de race vorig jaar, op de veertiende plaats.

Aan de kop deed Márquez een poging om voorbij te gaan aan Zarco maar slaagde hier nog niet in. Rossi hield de twee nauwlettend in de gaten, Petrucci keek toe vanaf de vierde plaats. Kort daarachter zaten Crutchlow en Dovizioso, de top zes die een klein gat leek te slaan naar de achtervolging. Rins en Pedrosa waren bevangen in een hevig gevecht en passeerden elkaar meerdere keren. Dit zorgde ervoor dat Miller naar de twee toe kon rijden.

In de zesde ronde zette Rossi de aanval in en nam de tweede plaats over van Márquez door middel van een loepzuivere uitrem-actie. Petrucci volgde dit voorbeeld later op het rechte stuk, maar kon zijn lijn niet houden waardoor Márquez de derde plaats in handen hield.

In de achtste ronde kwam de kopgroep weer wat dichter bij elkaar en bestond uit maar liefst acht coureurs. Zarco reed nog altijd aan de leiding maar werd onder druk gezet door Rossi op de tweede plaats. Márquez lag op de derde plaats met Dovizioso, Crutchlow, Petrucci en Rins kort achter zich met een kleine marge naar Pedrosa.

Met twaalf ronden te gaan zette Rossi op het rechte stuk de aanval in op Zarco. Beide coureurs verremden zich enigszins waardoor Márquez de tweede plaats overnam. Dovizioso zag dit gebeuren en ging twee bochten later voorbij aan Rossi. Petrucci probeerde ook aan de 39-jarige Italiaan voorbij te gaan maar slaagde hier niet in. Dovizioso stootte door en maakte optimaal gebruik van de topsnelheid van zijn Ducati en ging voorbij aan Márquez.

Met tien ronden te gaan sloeg het noodlot toe voor Rins die zijn Suzuki onderuit schoof in de tweede bocht. De Spanjaard maakte deel uit van de kopgroep maar zag zijn kansen op een podiumpositie verdwijnen. Ook voor Lorenzo viel het doek, die zijn Ducati ter hoogte van bocht 5 in de grindbak schoof.

Zarco probeerde vooraan het veld een gat te slaan, echter merkte Márquez dit op en ging meteen voorbij aan Dovizioso om zodoende de Fransman niet te laten ontsnappen. Toch kon de Spanjaard zijn positie niet lang vasthouden aangezien Dovizioso terugsloeg op het rechte stuk met de topsnelheid van zijn Ducati. Nog steeds was er een grote kopgroep met maar liefst zeven coureurs strijdend om de topposities.

Viñales wist langzaam maar zeker posities goed te maken en was met zeven ronden te gaan opgeklommen naar de achtste positie na een inhaalactie op Iannone. Miller volgde dit voorbeeld en nam de negende plaats over van de Italiaan.

Met vijf ronden te gaan nam Dovizioso de leiding over van Zarco dankzij een slipstream op het rechte stuk. Márquez profiteerde van een dubbele slipstream maar verkeek zich daardoor op zijn rempunt en ging wijd. Toch wist de Spanjaard op spectaculaire wijze zijn positie te behouden. Zarco leek even de concentratie te verliezen aangezien Rossi ook voorbij ging aan zijn merkgenoot en zodoende de derde plaats overnam.

Het leek erop dat de Fransman het beste van zijn banden gebruikt had aangezien hij terugviel en ook Crutchlow aan hem voorbij ging. Kort daarachter zaten ook Petrucci en Pedrosa en de inmiddels naar voren gekomen Viñales op zoek naar een aantal plaatsen winst. Met drie ronden te gaan noteerde Dovizioso de snelste rondetijd, maar kon Márquez nog niet kwijtraken; Rossi zat er op drie tienden van een seconde achter.

In de laatste ronde werd het duidelijk dat het wederom een strijd werd tussen Dovizioso en Márquez, hetgeen dat de rode draad was van het seizoen 2017. Voor Rossi was de marge te groot en kon alleen toekijken hoe de rivalen het zouden uitvechten. Márquez zat de hele ronde aan het achterwiel van de Ducati maar wist niet toe te slaan. De Spanjaard bewaarde zijn actie voor de allerlaatste bocht en ging voorbij aan de Italiaan. Márquez remde extreem laat waardoor hij van zijn lijn afweek en Dovizioso er weer voorbij kon. De twee gingen nek aan nek richting de finishlijn maar het was wederom Dovizioso die het sterkst bleek.

Met een verschil van slechts 0.027 seconde is Dovizioso de winnaar van de Grand Prix van Qatar voor Márquez. Rossi behaalde een solide derde plaats met Crutchlow, Petrucci en Viñales achter zich in de top zes. Zarco, die voor het grootste gedeelte aan de leiding lag, viel uiteindelijk terug naar een teleurstellende achtste plaats achter Pedrosa. Iannone en Miller maakten de top tien compleet.

De volgende race zal plaats vinden op het Termas de Rio Hondo circuit in Argentinië in het weekend van 6, 7 en 8 april.

 

Handige links Grand Prix of Qatar:

Tijdschema en volledige uitslagen
Waar te volgen op TV
Fotoverslag