Na bijna 40 jaar als bakkenist actief te zijn geweest in de motorcross en wegrace kondigt Gunter Verbrugge met pijn in het hart aan te stoppen met racen. Fysiek en mentaal is de 57-jarige Belg nog ijzersterk, maar het lichaam en voornamelijk de rug zorgen voor te veel pijn en klachten waardoor hij gedwongen is om te stoppen. Verbrugge heeft zijn carrière op een prachtige manier afgesloten, want na zeven geweldige jaren bij Smits Racing wist hij zijn laatste race in de IDM Zijspannen met een overwinning af te sluiten. 

Gunter Verbrugge begon in de paardensport, waar hij in 1975 de beker van België jumping won. Toen hij de kans kreeg om als bakkenist een keer in te stappen in de cross was gelijk duidelijk dat hij over talent beschikte. Verbrugge begon in 1981 met crossen en won zowel op nationaal als internationaal niveau wedstrijden. Verbrugge reed in het WK van 1993 tot 1996 met Eddy Nuyts, Geert De Voldere en Marco Bens. Het zijspancrossen zorgde ook voor veel blessures en mede daarom ging hij in 2000 kijken naar mogelijkheden om over te stappen naar de wegrace. Zo kwam Verbrugge terecht in de bak bij Jef Driesen en later bij Jan Bevers. Ook was Gunter de bakkenist van Patrick Hanquet en met Jarno Keppel reed hij een seizoen in het WK, zonder succes. Gunter werd verschillende malen tweede en derde in het Open Nederlands Kampioenschap Zijspannen.

Eind 2012 vroeg piloot John Smits of Verbrugge wilde instappen als bakkenist. Verbrugge was op dat moment twijfelende of hij door zou gaan met racen, maar hij wilde voor één keer Smits wel uit de brand helpen. De combinatie Smits-Verbrugge bleek een uitstekend team, want tijdens hun eerste race in Assen stonden zij gelijk op het podium. Vanaf 2013 vormden Smits en Verbrugge een vast team, waarbij zij veel progressie boekten in het ONK. Er werden vele races in het Open Nederlands Kampioenschap gewonnen. In 2017 en 2018 pakte Smits Racing de Belgische titel in de zijspanklasse, wat tevens de eerste Belgische titels voor Gunter betekenden. Afgelopen jaar werden Smits en Verbrugge derde in het sterke IDM kampioenschap met daarbij twee overwinningen.

Gunter stond bekend als een fysiek zeer sterke bakkenist en hij was beroemd in de zijspansport om zijn kopstand die hij maakte in de bak na afloop van de race. Bijna 40 jaar racen vergt veel van je lichaam en vooral in het laatste jaar werd de pijn in de rug erg hevig. Het is daardoor niet mogelijk voor Gunter om verder te gaan en daarom zet hij een punt achter zijn actieve race activiteiten. Het bijzondere is dat de laatste race van het seizoen in Hockenheim werd gewonnen door Smits Racing met een prachtige inhaalactie in de laatste ronde. Hierdoor heeft Verbrugge zijn race carrière met prachtige herinnering winnend weten af te sluiten!

Gunter Verbrugge: ‘Ik heb bijna 40 jaar in het zijspan gezeten, zowel cross als race. Ik heb door alle jaren heen met ontzettend veel mensen samengewerkt en die wil ik allemaal bedanken. Maar ik wil ook een aantal mensen in het bijzonder bedanken. In 2013 heb ik John Smits en zijn team leren kennen. Dit waren de mooiste jaren uit mijn sportieve carrière. De mensen in het team laten je in je waarde en de combinatie tussen prestatie en plezier was perfect. Ook wil ik Bert Schepens bedanken. Hij was de hoofdsponsor, maar was als mens ook enorm betrokken bij het team. Ik heb met hem een fantastische band opgebouwd. Daarnaast heb ik met John er een vriend voor het leven bij. Ik stop met pijn in het hart, maar het lichaam werkt helaas niet meer mee. Het is voor mij een emotioneel afscheid, mijn vrouw Andrea en mijn twee kinderen, Zoë en Didi, wil ik bedanken omdat ze mij de kans gegeven hebben om dit te doen, 40 jaar lang. Ze hebben mij daar altijd in gesteund en dat zal ik nooit vergeten, want 3W is my life! Het was een fantastische tijd!’

Bekijk je Racesport.nl op je mobiel, download dan nu de nieuwe Racesport.nl App