Donderdagavond werden de eerste drie races verreden van de North West 200. Tijdens het jaarlijks terugkerende road race evenement won Lee Johnston de eerste Supersport race, Peter Hickman de eerste Superstock race en behaalde Stefano Bonetti zijn eerste overwinning ooit in de Lightweight klasse.

Het was donderdag een drukke dag tijdens de North West 200 in Portstewart, een kustplaats in het noord-westen van Noord-Ierland. Van 10:00 uur ’s ochtends tot 15:00 uur ’s middags werden de laatste kwalificatiesessies verreden met vanaf 17:00 uur de eerste races voor de Supersport, Superstock en Lightweight klassen. Deze klassen zullen zaterdag hun tweede race rijden met daarbij twee races voor de Superbike klasse.

Kwalificaties
In deze laatste kwalificatiesessies reed British Superbike coureur Glenn Irwin in de Superbike klasse de snelste ronde ooit op de ‘Triangle’ met een 4’21.767 waarmee hij zaterdag dus in beide Superbike races vanaf pole position mag vertrekken. Dean Harrison kwalificeerde zich als tweede met daarachter Alastair Seeley op de derde plaats. Verder wisten Michael Dunlop, Conor Cummins, Lee Johnston, Michael Rutter, Richard Cooper, James Hillier en Peter Hickman zich in de top tien te kwalificeren.

In de Supertwin klasse behaalde Derek McGee met een 4’58.492 de pole voor Glenn Irwin en Jamie Coward. De Supersport pole ging naar Lee Johnston met een 4:37.078 voor Dean Harrison en James Hillier. In de Superstock klasse claimde Peter Hickman pole position met een 4’23.604 voor Glenn Irwin en James Hillier.

Supersport race 1
De eerste race die op het programma stond was die voor de Supersport klasse, zes ronden lang over het veertien kilometer lange circuit. Het zou een absolute thriller worden met Lee Johnston, Alastair Seeley, Dean Harrison en James Hillier die het tot aan de finishlijn uitvochten voor de overwinning. Dankzij het slipstreameffect op de lange rechte stukken en uitremacties voor de rotondes, chicanes en hairpins werd er veel ingehaald en was het moeilijk te voorspellen wie er met de overwinning vandoor zou gaan.

In de laatste ronde reed Johnston aan de leiding bij het uitkomen van de Magherabouy chicane maar met name Seeley zat kort achter hem. De 39-jarige Noord-Ier probeerde Johnston uit te remmen in de voorlaatste chicane terwijl beide coureurs op de absolute limiet reden. Seeley ging daardoor enigszins wijd en kwam vervolgens op het gras terecht. Hierdoor ging de recordhouder wat betreft het aantal overwinningen onderuit en behaalde Johnston de overwinning. Kort daarachter kwamen Harrison en Hillier als tweede en derde over de finish en mochten ze mee naar het podium, verder finishten Michael Dunlop, Jamie Coward, Ian Hutchinson, Davey Todd, Gary Johnson, Michael Sweeney en Daley Mathison in de top tien.

De start van de eerste Supersport race. Lee Johnston (13) won. – North West 200 | foto© Stephen Davison/Pacemaker Press

Superstock race 1
Vervolgens werden de 600cc machines verruild voor de grote 1000cc Superstock machines voor een race over zes ronden. Drievoudig winnaar Glenn Irwin startte goed en probeerde meteen een gat te slaan maar Peter Hickman, James Hillier, Dean Harrison, Michael Dunlop, Ian Hutchinson en Lee Johnston wisten de achtervolging in te zetten. Aan het einde van de tweede ronde nam Hickman de leiding over en probeerde hij op zijn beurt weg te rijden van de concurrentie. Harrison en Irwin wisten zijn spoor te volgen terwijl de rest van de coureurs moest lossen.

Hickman, Irwin en Harrison voerden een spectaculaire strijd met wederom veel inhaalacties, echter verloor Harrison in de vijfde ronde bijna de voorkant van zijn Kawasaki ter hoogte van University waardoor Hickman en Irwin ademruimte kregen. Uiteindelijk kwam Hickman met een voorsprong van zo’n twee seconden als winnaar over de streep voor Irwin.  Daarachter eindigde Dunlop op de derde plaats en maakte hij het podium compleet. Verder finishten Hillier, Johnston, Cooper, Coward, Mathison, Sheils en Jordan in de top tien.

V.l.n.r. Glenn Irwin, racewinnaar Peter Hickman en Michael Dunlop – North West 200 | foto© Stephen Davison/Pacemaker Press

Lightweight race 1
Tot slot reden de coureurs in de Lightweight klasse hun eerste race van de week over vier ronden. Het was de Italiaan Stefano Bonetti die zijn allereerste overwinning behaalde in het internationale road racen en het was de eerste keer dat een coureur van niet-Angelsaksische afkomst een North West 200 race wist te winnen.

Bonetti wist op het juiste moment toe te slaan en met een verschil van een kleine seconde te winnen voor Jamie Coward en Michael Rutter. Nieuwkomer James Chawke wist op een verrassende vierde plaats te eindigen met daarachter Horst Saiger, Francesco Curinga, Victor Lopez, Carl Phillips, Darren Cooper en Matthew Rees in de top tien. Voormalig Grand Prix coureur Jeremy McWilliams crashte ter hoogte van Mather’s chicane terwijl hij streed voor de overwinning.

Racewinnaar Stefano Bonetti (16) leidt voor Jeremy McWilliams, Derek McGee en Michael Rutter | foto© Stephen Davison/Pacemaker Press

De volledige uitslagen van de trainingen, kwalificaties en races zijn te vinden via deze link: UITSLAGEN NORTH WEST 200.

De racedag van de North West 200 begint morgenvroeg (zaterdag) om 10:15 uur Nederlandse tijd en zal de hele dag duren met twee races voor de Superbike klasse en één race voor de Superstock, Supersport en Lightweight klassen. Dit is te volgen via de officiële online player op de BBC website met live beelden en commentaar. Ook kunnen de races gevolgd worden via BBC Radio Ulster. Verder zullen wij hier op Racesport.nl later uitgebreid verslag doen en kunt u bij vragen altijd contact met ons opnemen.