Peter Hickman heeft donderdag op indrukwekkende wijze de eerste Superbike en Supersport races van de jaarlijkse Ulster Grand Prix gewonnen. In bloedstollend spannende races wist de Brit ook nog eens het absolute ronderecord te verbreken. De Lightweight race werd gewonnen door Neil Kernohan, in de Supertwin klasse was Paul Jordan de winnaar.

Deze week wordt de jaarlijkse Ulster Grand Prix verreden op het Dundrod Circuit, een kleine plaats in Noord-Ierland. Jarenlang droeg dit stratencircuit de naam als zijnde ‘het snelste road race circuit ter wereld’ maar in 2018 nam de Isle of Man TT deze titel over toen Peter Hickman in de Senior TT een sensationele ronde van 135.452 mph gemiddeld reed.

Trainingen
De actie begon deze week op woensdagavond toen de eerste trainingen werden verreden op het 11,9 kilometer lange circuit waar de gemiddelde (!) snelheid dus zo rond de 215 km/h per uur ligt voor de Superbikes. Het was dan ook de grote favoriet Peter Hickman die, rechtstreeks vanaf het British Superbike raceweekend op Thruxton, meteen zijn snelheid had gevonden op het legendarische stratencircuit en de snelste rondetijd op zijn naam wist te schrijven. De van het Isle of Man afkomstige Conor Cummins kwam naar de tweede tijd in de Superbike klasse voor de jonge sensatie Davey Todd, die pas aan zijn tweede jaar in het road racen begint en dominant is in het IRRC kampioenschap. Paul Jordan was het snelst in de Supertwin klasse, Neil Kernohan in de Lightweight klasse en Michal Dokoupil in de Ultra-Lihtweight klasse. De Supersport machines kwamen niet in actie.

Michael Dunlop reed woensdagavond verdienstelijke tijden ondanks dat hij nog steeds een flinke polsblessure heeft en nog terugkerend is van een gebroken bekken en een aantal gebroken ribben. De Noord-Ier, lid van de legendarische Dunlop familie, zorgde eind juli nog voor een sensationeel optreden door tijdens de Armoy Road Races voor de achtste keer op rij de Race of Legends te winnen, ondanks dat hij drie weken eerder nog zwaar geblesseerd raakte. Echter besloot hij samen met het Tyco BMW team om de donderdag in Ulster over te slaan. Wellicht komt hij zaterdag weer in actie.

Kwalificaties
Donderdagmiddag gingen de kwalificatiesessies van start waarna de eerste races aan het eind van de middag en aan het begin van de avond op de planning stonden. Als eerst stond de kwalificatie voor de Superstock klasse op het programma waarin Peter Hickman met een verschil van 1,8 seconde pole position behaalde voor Dean Harrison, winnaar van de Senior TT afgelopen juni, en Lee Johnston. Deze sessie werd afgebroken met een rode vlag vanwege een valpartij. Het betrof Alan Connor en de crash gebeurde in Dawson’s Bend waarna hij naar het ziekenhuis werd gebracht, echter had hij maar enkele lichte verwondingen opgelopen en zal hij weer volledig herstellen.

Vervolgens werd de kwalificatie verreden voor de Superbike klasse waarin Hickman wederom het sterkst was. De BMW coureur reed een 134.969 (3’17.408) wat de tot dan toe snelste ronde ooit was op het Dundrod Circuit. Dean Harrison klokte de tweede tijd in de Superbike klasse voor de van het Isle of Man afkomstige Conor Cummins. Daarachter kwalificeerde Lee Johnston zich als vierde voor Derek Sheils en Honda coureur David Johnson. Opmerkelijk was dat Cummins in de ‘speed trap’ ter hoogte van de Flying Kilo werd gemeten met een snelheid van 202,8 mph (326,4 km/h): een nieuw record.

Tot slot ging de kwalificatiesessie van start voor de Supersport klasse waarin Hickman wederom het snelst was en daarmee een hattrick aan pole positions wist te behalen. Op zijn Triumph Daytona 675R reed 32-jarige Engelsman een 128.511 mph (3’27.329) voor Lee Johnston en Dean Harrison.

Races
De races die donderdag aan het eind van de middag en aan het begin van de avond op het programma stonden waren die voor de Superbike klasse, Supersport, Supertwin en (Ultra)Lightweight.

Superbikes 
Het waren meteen de grote en bloedsnelle 1000cc Superbikes die voor het eerste spektakel mochten zorgen op het 11,9 kilometer lange circuit over de Noord-Ierse wegen. De als tweede gekwalificeerde Harrison nam in de beginfase de leiding in handen voor Hickman maar ook Cummins en Johnston konden zich aansluiten bi jde kopgroep. Deze vier coureurs bleven twee ronden kort bij elkaar rijden maar in de derde ronde deed Hickman er een schepje bovenop en schreef hij geschiedenis. Aan het eind van de derde ronde had hij zich drie seconden losgereden en klokte hij in die ronde de snelste tijd ooit op Dundrod met een tijd van 3’15.316 (136.415 mph gemiddeld). Ook kreeg de Ulster Grand Prix hiermee de titel van ‘snelste road race ter wereld terug’ aangezien de 135.452 mph van Hickman tijdens de Senior TT in 2018 hiermee ruimschoots verbroken werd.

Zonder hinder van zijn concurrenten kon Hickman zijn eigen lijnen rijden en wist hij een gat te slaan. Na de vierde ronde bedroeg zijn voorsprong ruim vijf seconden maar bij het beginnen van de vijfde en laatste ronde werd de rode vlag gezwaaid waardoor de race ten einde kwam. De race werd als volledig beschouwd waardoor Hickman zijn zevende Ulster Grand Prix zege behaalde voor Harrison en Cummins. Johnston kwam als vierde over de finish voor Todd en Johnson, daarachter maakten Jamie Coward, Michael Sweeney en Brian McCormack de top tien compleet.

Supersport
De Supersport race zou de boeken in gaan als misschien wel de spannendste race ooit op het Dundrod Circuit. Wederom was het Harrison die in de beginfase op kop reed voor Hickman, Johnston, Todd, Coward en Cummins. Aan het einde van de eerste ronde nam de kleine Johnston de leiding over en wist hij langzaam maar zeker samen met Hickman een gaatje te slaan ten opzichte van de achtervolging.

Peter Hickman op de Triumph Daytona 675R van het Iron Maiden Trooper Smiths Racing team – Ulster Grand Prix | foto© Smiths Racing

In de derde ronde nam Hickman voor het eerst de koppositie over maar Johnston gaf zich niet zomaar gewonnen en besloot het rechtstreekse duel aan te gaan met de ruim 1,85 meter lange Engelsman.

Bij het ingaan van de vijfde ronde was het verschil minimaal tussen de twee en werden er op meerdere (zeer snelle) delen van het circuit inhaalacties uitgevoerd. Ter hoogte van ‘Windmill’ reed Johnston nog aan kop maar door een heldhaftige manoeuvre bij ‘Wheeler’s’ nam Hickman de leiding weer over. Het tweetal reed voor een groot gedeelte van de ronde zo ongeveer naast elkaar maar uiteindelijk wist Hickman in de laatste meters het verschil te maken en kwam hij met een marge van 0,3 seconde als winnaar over de streep voor Johnston. Zo’n negen seconden daarachter kwam Harrison als derde over de streep voor Coward en Cummins met daarachter Jordan, Sweeney, Johnson, Xavier Denis en Dominic Herbertson in de top tien. Todd viel uit vanwege technische problemen.

Supertwins en (Ultra)Lightweight
De jonge Paul Jordan behaalde zijn eerste Internationale Road Race overwinning in de Supertwin klasse door in een fantastisch duel slechts 0,092 seconde voor Joseph Loughlin en Jamie Coward te eindigen.

De Lightweight race werd gewonnen door Neil Kernohan die zijn derde Ulster GP zege behaalde voor Davey Morgan en Shaun Anderson. In de Ultra Lightweight klasse werd Michal Dukoupil de winnaar voor Christian Elkin en Melissa Kennedy.

De rest van de races staan gepland voor de zaterdag in een zeer vol programma. Echter zijn de weersvoorspellingen niet bepaald gunstig en is de organisatie momenteel bezig met een oplossing / alternatief. Later meer …

Volledige uitslagen zijn te vinden via deze link.